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¿Qué es el EPOC? - Síntomas y tratamiento

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) es el nombre de un grupo de afecciones pulmonares que causan dificultades respiratorias. Estas son:

  • Enfisema: daño a los sacos de aire en los pulmones.
  • Bronquitis crónica: inflamación a largo plazo de las vías respiratorias.

La EPOC es una condición común que afecta principalmente a adultos de mediana edad o mayores que fuman. Muchas personas no se dan cuenta que lo tienen.

Los problemas respiratorios tienden a empeorar gradualmente con el tiempo y pueden limitar sus actividades normales, aunque el tratamiento puede ayudar a mantener la condición bajo control.

La mayoría de las personas con EPOC no tienen ningún síntoma notable hasta que llegan a los 40 o 50 años.

Los síntomas comunes de la EPOC incluyen:

  • Aumento de la dificultad respiratoria: esto puede ocurrir al hacer ejercicio al principio, y algunas veces puede despertarse por la noche sintiéndose sin aliento.
  • Tos persistente con flema que parece no desaparecer.
  • Infecciones frecuentes de pecho.
  • Sibilancias persistentes.

A veces puede haber períodos en que sus síntomas empeoren repentinamente, lo que se conoce como un brote o una exacerbación. Es común tener algunos brotes al año, especialmente durante el invierno.

Los síntomas menos comunes de la EPOC incluyen:

  • Pérdida de peso.
  • Cansancio.
  • Tobillos hinchados por una acumulación de líquido (edema).
  • Dolor en el pecho y tos con sangre, aunque generalmente son signos de otra afección, como una infección en el pecho o posiblemente cáncer de pulmón.

Estos síntomas adicionales solo tienden a ocurrir cuando la EPOC alcanza una etapa más avanzada.

Cuándo obtener asesoramiento médico

Consulte a su médico de cabecera si tiene síntomas persistentes de EPOC, especialmente si tiene más de 35 años y fuma o está acostumbrado a fumar.

Existen varias afecciones que causan síntomas similares, como asma, bronquiectasias, anemia e insuficiencia cardíaca. Una simple prueba de respiración puede ayudar a determinar si tiene EPOC.

Si bien actualmente no hay cura para la EPOC, cuanto antes comience el tratamiento, menor será la posibilidad de daño pulmonar grave.

Causas de la EPOC

La EPOC ocurre cuando los pulmones se inflaman, se dañan y se estrechan. La causa principal es fumar, aunque la condición a veces puede afectar a personas que nunca han fumado.

La probabilidad de desarrollar EPOC aumenta cuanto más fuma en tiempo y cantidad.

Algunos casos de EPOC son causados por la exposición a largo plazo a humos o polvo dañinos, o se producen como resultado de un problema genético raro que significa que los pulmones son más vulnerables al daño.

Tratamientos para la EPOC

El daño a los pulmones causado por la EPOC es permanente, pero el tratamiento puede ayudar a disminuir la progresión de la enfermedad.

Los tratamientos incluyen:

  • Dejar de fumar: si tiene EPOC y usted fuma, olvidarse del tabaco es lo mejor que puede hacer.
  • Inhaladores y medicamentos para facilitar la respiración.
  • Rehabilitación pulmonar: un programa especializado de ejercicio y educación.
  • Cirugía o trasplante de pulmón, aunque esta es solo una opción para un número muy pequeño de personas.

Perspectivas para la EPOC

La perspectiva para la EPOC varía de persona a persona. La condición no se puede curar ni revertir, pero para muchas personas, el tratamiento puede ayudar a mantenerlo bajo control para que no limite gravemente sus actividades diarias.

Pero en algunas personas, la EPOC puede seguir empeorando a pesar del tratamiento, lo que eventualmente tendrá un impacto significativo en su calidad de vida y dará lugar a problemas que amenazan la vida.

Prevención de la EPOC

La EPOC es en gran medida una condición prevenible. Usted puede reducir significativamente sus posibilidades de desarrollarlo si evita fumar.

Si ya fuma, dejar de hacerlo puede ayudar a prevenir un mayor daño a sus pulmones antes de que comience a causar síntomas molestos.

Si cree que necesita ayuda para dejar de fumar, consulte con su médico de cabecera.

Ante cualquier problema respiratorio o viviendas con humedades o aire viciado siempre es recomendable el uso de deshumificadores y purificadores de aire.

     

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